Facebook accusé de presser des startups rivales dans la réalité virtuelle

Les startups de la réalité virtuelle accusent Facebook d’utiliser une méthode de jeu familière pour éliminer ses rivaux dans ce qui pourrait être la plateforme numérique du futur, ce qui suscite un nouvel examen minutieux de la part des autorités américaines de la concurrence.

Facebook est le plus grand fabricant de matériel de réalité virtuelle au monde grâce à l’acquisition d’Oculus en 2014 pour 2 milliards de dollars. Ses pratiques attirent désormais l’attention de la division antitrust du ministère de la justice, qui parle aux développeurs de leurs interactions avec l’entreprise, selon deux personnes connaissant bien le sujet.

L’examen minutieux de l’activité de réalité virtuelle de Facebook reflète des préoccupations plus générales selon lesquelles le pionnier des médias sociaux est devenu trop puissant. Un législateur américain, lors d’une audition avec le PDG de Facebook, Mark Zuckerberg, a attribué la domination de l’entreprise à une simple stratégie : Copier, acquérir et tuer toute entreprise qui représente une menace pour la concurrence.

Les développeurs de logiciels et les fondateurs de start-ups affirment que la plus grande entreprise de médias sociaux du monde utilise désormais cette même stratégie pour saper la concurrence sur le marché de la réalité virtuelle.

Facebook s’efforce d’établir sa présence dans la réalité virtuelle car il représente une occasion unique pour le lecteur de médias sociaux de s’imposer comme le leader de la prochaine plateforme de pointe pour fournir des produits et services à ses utilisateurs sans dépendre de Google ou d’Apple Inc. d’Alphabet Inc.

La Federal Trade Commission se prépare à engager une procédure antitrust contre Facebook dès la semaine prochaine. Mais cette enquête a surtout porté sur la question de savoir si les acquisitions d’Instagram et de WhatsApp par l’entreprise ont nui à la concurrence, a rapporté Bloomberg.

Le géant des médias sociaux a révélé l’année dernière une enquête du ministère de la justice, mais ni l’entreprise ni le ministère n’ont fourni de détails ou expliqué en quoi l’enquête est différente de celle de la FTC. La FTC a refusé de commenter. Le ministère de la justice n’a pas répondu à une demande de commentaires.

Les développeurs affirment que Facebook utilise son pouvoir de marché pour contrecarrer les entreprises qui proposent des jeux et des services concurrents. Selon les développeurs et un fabricant de matériel, Facebook copie les idées les plus prometteuses, utilise des prix inférieurs aux coûts pour ses appareils et rend plus difficile le bon fonctionnement de certaines applications sur la plateforme.

Faceboook a refusé de commenter ces plaintes.

Facebook détient une part de 39 % du marché du matériel de réalité virtuelle, ce qui en fait le plus grand acteur du secteur, selon les données de la société d’intelligence économique International Data Corporation. Les plus petits acteurs sont Lenovo Group Ltd, Sony Corp. et HTC Corp. tandis qu’Apple développe son propre casque mixte de réalité virtuelle et de réalité augmentée, dont le lancement est prévu dès 2022, a indiqué Bloomberg. Facebook a lancé son dernier casque, le Quest 2, en octobre, faisant passer le prix de 399 € à 299 €.

Au cœur des plaintes se trouve la façon dont Facebook gère la plateforme et se trouve en concurrence avec les développeurs de logiciels qui créent des applications et dépendent de la plateforme pour leurs activités.

« Notre industrie se fait dévorer par Facebook« , a déclaré Cix Liv, qui a cofondé la startup Yur Inc, qui fabrique une technologie pouvant être intégrée aux jeux Oculus pour suivre les mesures de la condition physique. « Toute application qui a une chance d’être légèrement concurrentielle par rapport à eux, ils doivent la tuer d’une manière ou d’une autre. »

Yur a lancé son application de suivi de la condition physique pour Oculus en septembre 2019 et a passé des mois à travailler pour satisfaire les critères de sécurité, de confidentialité et de performance de Facebook afin de faire entrer l’application dans l’app store d’Oculus. Alors que l’application était disponible pour les utilisateurs d’un autre marché, Liv a déclaré que Yur ne pouvait pas l’intégrer dans le magasin Oculus, même s’il a déclaré que la start-up répondait aux exigences de Facebook.

Au printemps, Facebook a publié une mise à jour logicielle pour Oculus qui empêchait la technologie de Yur de fonctionner dans les jeux, selon Liv. Liv a déclaré que Yur était la seule entreprise à avoir connu un tel problème. Les mises à jour ultérieures ont obligé les utilisateurs à supprimer l’application Yur afin que le casque Oculus puisse fonctionner à nouveau.

Puis en septembre, Facebook a lancé son propre outil de suivi de la condition physique appelé Oculus Move qui, selon Liv, a les mêmes fonctionnalités et la même apparence que le produit Yur. Il accuse Facebook de tuer effectivement son produit en le gardant hors du magasin et en cassant sa fonctionnalité, tout en travaillant à copier sa technologie.

La raison est simple, dit Liv : Facebook veut favoriser ses propres produits sur la plateforme afin de collecter le plus de données possible sur les utilisateurs pour « contrôler l’avenir des publicités en en sachant plus sur vous que n’importe quelle entreprise dans l’histoire ».

La consultante en réalité virtuelle Nima Zeighami a déclaré que Facebook « a tellement verrouillé l’écosystème que si quelqu’un fait une application qui lui fait trop concurrence, il peut simplement le mettre sur une liste noire ».

Liv a dit qu’il avait été forcé de quitter son entreprise après avoir dénoncé Facebook sur Twitter il y a un mois. Le fonds de capital-risque qui soutient sa start-up, Venture Reality Fund, lui a dit qu’il devrait quitter l’entreprise s’il continuait à critiquer Facebook. Liv a dit qu’il pensait que le fonds cherchait à apaiser Facebook en raison de son potentiel à acquérir l’application de fitness et d’autres startups que le fonds soutient.

L’un des partenaires du fonds, Tipatat Chennavasin, a nié avoir dit à Liv qu’il devait quitter la société s’il continuait à critiquer Facebook.

Les critiques adressées à Facebook font écho à celles formulées à l’encontre d’autres géants de la technologie, comme Amazon.com Inc. qui vend ses propres produits de marque en concurrence avec des vendeurs tiers sur son marché. Apple est également propriétaire de l’App Store, où ses produits sont en concurrence avec ceux des développeurs qui dépendent du magasin pour vendre leurs applications.

En octobre, les démocrates du panel antitrust de la Chambre des représentants ont recommandé au Congrès d’interdire à une plateforme dominante de concurrencer les entreprises qui y opèrent – en substance, de les démanteler.

Plus tôt : Le panel de la Chambre des Représentants demande la rupture du géant de la technologie dans un plan que les républicains rejettent

D’autres développeurs d’applications ont des histoires similaires de produits copiés et de problèmes de fonctionnalité concernant Facebook. L’un d’eux est Guy Godin, un développeur qui a créé Virtual Desktop Inc, qui permet aux utilisateurs de reproduire leur bureau d’ordinateur sur le casque Oculus. L’application a été lancée sur Oculus en 2016 et est devenue l’une des plus vendues sur la plateforme, a-t-il déclaré.

En juin 2019, M. Godin a introduit une version qui permettait de diffuser des jeux et d’autres contenus sur le casque Oculus, une fonctionnalité qui était populaire auprès des joueurs parce qu’ils n’étaient pas attachés à leur ordinateur avec un câble, a déclaré M. Godin.

Quelques semaines plus tard, Facebook lui a dit de supprimer cette fonctionnalité, sinon son application serait retirée de la boutique Oculus. Facebook a expliqué que cela était dû à une mauvaise expérience utilisateur et à des problèmes de santé et de sécurité. M. Godin a qualifié ces affirmations de « totalement fausses » mais a déclaré qu’il n’avait pas d’autre choix que de s’y conformer car il dépend d’Oculus pour 90 % de ses revenus.

En septembre de la même année, Facebook a annoncé qu’il lançait un produit concurrent appelé Oculus Link, qui permettait aux utilisateurs de diffuser du contenu en continu mais nécessitait une connexion câblée à l’ordinateur de l’utilisateur.

M. Godin a déclaré qu’il était heureux de concurrencer le produit de Facebook, mais que les règles du jeu n’étaient pas équitables car la société contrôle les fonctionnalités qu’elle peut offrir.

« Ils veulent juste tout posséder », a-t-il déclaré. « S’il n’y a qu’une seule entreprise, il sera très difficile de survivre en tant que développeur. »

Les plaintes reflètent les allégations sur Facebook soulevées dans les conclusions de l’enquête de la Chambre sur les plateformes technologiques.

« Facebook est un cas d’étude, à mon avis, de pouvoir monopolistique parce que votre entreprise récolte et monétise nos données, et ensuite votre entreprise utilise ces données pour espionner les concurrents et pour copier, acquérir et tuer les rivaux », a déclaré la représentante Pramila Jayapal, démocrate de Washington, à M. Zuckerberg lors de son témoignage en juillet.

Un groupe de plus de 40 développeurs s’est organisé en septembre et a envisagé d’écrire une lettre ouverte à Facebook pour demander plus de transparence dans les politiques de sa boutique Oculus et d’autres changements au profit des développeurs, selon Liv. Il a déclaré qu’ils cherchent maintenant à faire équipe avec une organisation établie qui peut représenter leurs points de vue, comme les développeurs de l’App Store d’Apple ont créé la Coalition pour l’équité des applications.

Afin de consolider sa position sur le marché, Facebook vend à perte le casque Oculus, selon Stan Larroque, fondateur et PDG de Lynx, une startup parisienne qui fait la promotion de son casque de réalité virtuelle auprès des entreprises. Les ingénieurs de Lynx, dont le casque utilise de nombreux composants identiques à ceux du casque Quest d’Oculus, estiment que Facebook vend la dernière version du casque, le Quest 2, à 50 dollars de perte par appareil, a déclaré M. Larroque. Il est donc impossible pour les petits fabricants d’appareils d’être compétitifs, a-t-il ajouté.

« Le message est que nous sommes Facebook et que nous nous moquons de gagner de l’argent ou non, mais nous allons inonder le marché et la réalité virtuelle sera bientôt la réalité de Facebook« , a déclaré M. Larroque.

Le rapport de la Chambre a averti que les prix inférieurs aux coûts, également connus sous le nom de prix prédateurs, sont un risque dans les marchés numériques car ils ont tendance à être caractérisés par une dynamique de gagnant-gagnant, où une ou deux entreprises finissent par dominer. Il en résulte une incitation à rechercher la croissance plutôt que le profit en pratiquant des prix d’éviction pendant un certain temps afin d’évincer les concurrents.

Les développeurs se plaignent également que Facebook les presse en les obligeant à payer une commission sur les ventes, une plainte également adressée à Apple. L’un d’entre eux est Darshan Shankar, le fondateur et PDG de Bigscreen Inc, qui permet aux utilisateurs de diffuser des films en continu sur le casque Oculus et d’interagir virtuellement avec leurs amis lorsqu’ils regardent ensemble.

Lorsqu’un utilisateur loue un film sur Bigscreen, il doit utiliser le système d’achat Oculus in-app, qui perçoit 30 % des frais de location. Cela rend finalement l’économie de l’entreprise inapplicable pour la start-up, a-t-il dit. M. Shankar a déclaré que Facebook refuse de négocier la commission de 30 % que Bigscreen doit payer.

« Il est littéralement impossible pour quiconque de lancer une entreprise de commerce électronique ou de médias en RV parce que ces jardins clos sont des gardiens », a-t-il déclaré. « Des industries entières sont impossibles à cause d’eux ».

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